​Ενθουσιασμένοι είναι οι επιστήμονες της Αμερικανικής Διαστημικής Υπηρεσίας (NASA), καθώς το διαστημικό σκάφος Dawn, μετά από ένα ταξίδι 7,5 ετών, πλησιάζει τον ανεξερεύνητο νάνο πλανήτη «Δήμητρα», όπου αναμένεται να φτάσει την Παρασκευή.

Θα είναι η πρώτη φορά που ένα διαστημικό σκάφος θα τεθεί σε τροχιά γύρω από ένα νάνο πλανήτη και η πρώτη φορά που διαδοχικά θα τεθεί σε τροχιά γύρω από δύο ουράνια σώματα (Εστία και Δήμητρα).

Η «Δήμητρα» (Ceres), είναι το μεγαλύτερο ουράνιο σώμα στη μεγάλη ζώνη των αστεροειδών μεταξύ Άρη και Δία -έχει διάμετρο περίπου 950 χιλιομέτρων- και αν όλα πάνε καλά, θα εξερευνηθεί για πρώτη φορά. Ανακαλύφθηκε το 1801 και είναι από τους αρχικούς θεμέλιους λίθους που σχημάτισαν τους πλανήτες του ηλιακού μας συστήματος πριν από 4,6 δισεκατομμύρια χρόνια.

Η αποστολή του «Dawn», έχει κοστίσει 473 εκατομμύρια δολάρια και οι επιστήμονες ανυπομονούν τώρα να μελετήσουν τη «Δήμητρα». Ένα μυστήριο που πρέπει να λύσουν αφορά δύο πολύ λαμπερά φώτα που εσχάτως έχουν εμφανιστεί μέσα σε έναν κρατήρα πλάτους 92 χιλιομέτρων και για τα οποία δεν μπορεί να δοθεί καμία βέβαιη εξήγηση προς το παρόν.

Οι επιστήμονες υποπτεύονται ότι κάποτε κάτω από την επιφάνεια της «Δήμητρας» υπήρχε ένας ωκεανός, που μετά πά��ωσε. Στη συνέχεια, πτώσεις αστεροειδών ή κομητών ίσως εξέθεσαν τμήματα αυτού του υπόγειου πάγου, ο οποίος αντανακλά σήμερα έντονα το φως που πέφτει πάνω του.

Η «Αυγή» θα χρειαστεί ένα μήνα ακόμη, έως ότου τοποθετηθεί στη σωστή θέση για να κάνει παρατηρήσεις της «Δήμητρας», οι οποίες θα διαρκέσουν 14 μήνες (έως τον Ιούνιο 2016).