Η ονυχοφαγία είναι μία νευρική συμπεριφορά που βοηθά στη καταπολέμηση του άγχους, το οποίο σχετίζεται με βιώματα της παιδικής ηλικίας. Σύμφωνα με τους ειδικούς, η ονυχοφαγία είναι η πιο ήπια μορφή ακρωτηριασμού του εαυτού μας, και αποτελεί σύμπτωμα μιας υποβόσκουσας αγχώδους συναισθηματικής διαταραχής.

Σύμφωνα με την ψυχαναλυτική θεωρία, το φαινόμενο αυτό σχετίζεται με παλινδρόμηση στο στοματικό στάδιο ανάπτυξης κατά το οποίο η ευχαρίστηση προσφέρεται μέσω του στόματος, και το φάγωμα των νυχιών παραλληλίζεται με τη φάση του θηλασμού. Είναι μία διέξοδος στο στρες, όπως, χρησιμεύει η πιπίλα σε ένα μωρό.

Η ονυχοφαγία στα παιδιά εμφανίζεται σε συν��ήκες πίεσης και ψυχαναγκασμού από το οικογενειακό περιβάλλον και οι γονείς δε θα πρέπει να μαλώνουν τα παιδιά γι αυτό το λόγο, αλλά να παρατηρούν διακριτικά πότε το παιδί τρώει τα νύχια του και τότε να του ζητούν να ασχοληθεί με κάτι άλλο.

Όσο για τους ενήλικες, υπάρχουν κάποιοι πρακτικοί τρόποι αντιμετώπισης, όπως η επάλειψη των νυχιών με πικρό υγρό, το βάψιμο των νυχιών κ.λπ., που μπορεί να έχουν το επιθυμητό αποτέλεσμα. Αυτό όμως που έχει μεγαλύτερη σημασία είναι να εντοπιστούν και να αντιμετωπιστούν οι αιτίες που προκάλεσαν το σύμπτωμα, δηλαδή το άγχος και η πίεση.