Σχεδόν όλοι παθαίνουν περιστασιακά πονοκεφάλους που είναι συνήθως αβλαβείς. Ο πονοκέφαλος είναι σύμπτωμα πολλών καταστάσεων που κυμαίνονται από απλό κρυολόγημα, γρίπη ή οινοποσία, μέχρι πολύ βαριές καταστάσεις όπως η μηνιγγίτιδα, το εγκεφαλικό ή ένας όγκος στον εγκέφαλο.

Ένας πονοκέφαλος που έρχεται λογικά αργά όπως κατά την απογευματινή δουλειά πιθανότατα είναι κοινός πονοκέφαλος ή πονοκέφαλος έντασης. Όμως ένας πολύ γρήγορος πονοκέφαλος, ιδιαίτερα ένας πολύ έντονος, μπορεί να είναι πολύ σοβαρή κατάσταση όπως εγκεφαλικό ανεύρυσμα ή άλλο πρόβλημα του εγκεφάλου.

Αν στα καλά καθούμενα σας πιάσει πονοκέφαλος που δείχνει να είναι ο χειρότερος που βιώσατε ποτέ, αυτό μπορεί να σημαίνει ότι πάθετε ανεύρυσμα, ότι δηλαδή μία κοιλότητα με αίμα στο κεφάλι σας διογκώνεται έξω από τα τοιχώματα της αρτηρίας του εγκεφάλου. Το χειρότερο με το ανεύρυσμα (επιστημονικά: υπαραχνοειδής αιμορραγία) είναι ότι εκδηλώνεται αιφνιδιαστικά, σε ανθρώπους κάθε ηλικίας, χωρίς κάποιο άλλο προειδοποιητικό σύμπτωμα και χρειάζεται επείγουσα αντιμετώπιση. Βέβαια, υπάρχουν κάποιοι παράγοντες που μπορούν να δημιουργήσουν προδιάθεση, χωρίς αυτό να είναι απαραίτητο, όπως η αρτηριακή πίεση, η υψηλή χοληστερίνη και το κάπνισμα. Αν σας συμβεί κάτι τέτοιο μην αφήσετε τον χρόνο να περάσει, καλέστε άμεσα για βοήθεια.

Ο ξαφνικός πονοκέφαλος μπορεί επίσης να είναι η πρώτη περίπτωση χρόνιου πονοκεφάλου που προκαλείται από διάφορες αιτίες.

Χρόνιος πονοκέφαλος προσβάλει εκατομμύρια ανθρώπους. Υπάρχουν πολλοί χρόνιοι πονοκέφαλοι όπως η ημικρανία, η ομάδα πονοκεφάλων ή ο πονοκέφαλος έντασης. Χρόνιος πονοκέφαλος μπορεί επίσης να συμβεί λόγω διαφόρων καταστάσεων, φαρμάκων και τοξινών.