​Τον ερχόμενο Ιανουάριο το Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Τζόρτζια, ένα από τα καλύτερα πανεπιστήμια στις ΗΠΑ, σκοπεύει να δώσει σε χιλιάδες φοιτητές διαδικτυακό μάστερ για την επιστήμη των υπολογιστών και μάλιστα έναντι πολύ μικρότερου κόστους: 6.600 δολάρια αντί των 45.000 που απαιτούνται για την κανονική φοίτηση.

Το πανεπιστήμιο ελπίζει να προσελκύσει 10.000 φοιτητές από όλο τον κόσμο. Εάν φθάσει κοντά στον στόχο του, τότε θα αλλάξει για πάντα το τοπίο της Ανώτατης Εκπαίδευσης.

Από την έναρξή τους πριν από δύο χρόνια - όταν σε ένα online μάθημα τεχνητής νοημοσύνης του Πανεπιστημίου Στάνφορντ εγγράφηκαν 170.000 φοιτητές - στα δωρεάν διαδικτυακά μαθήματα έχουν προσφύγει εκατομμύρια άνθρωποι. Δεν λείπουν μάλιστα και οι εντυπωσιακές επιδόσεις, όπως το άριστα του Μπατουσίγκ, ενός 15χρονου αγοριού από τη Μογγολία, σε ένα μάθημα δύσκολων κυκλωμάτων από το Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Μασαχουσέτης.

Όμως αυτά τα μαζικά ανοιχτά διαδικτυακά μαθήματα δεν έχουν ακόμα αναμορφώσει την Ανώτατη Εκπαίδευση, εν μέρει επειδή δεν οδηγούν σε πτυχίο.

Αυτό μπορεί να αλλάξει πλέον με την απόφαση του Τζόρτζια Τεκ, όπως λέγεται το ινστιτούτο. Τα διαδικτυακά μαθήματα θα είναι εντελώς δωρεάν για όσους δεν θέλουν να πάρουν πτυχίο και δεν διαθέτουν τα 6.600 δολάρια που απαιτούνται.

Πιστοποιητικά θα παίρνουν και όσοι ολοκληρώνουν έστω και λίγα μαθήματα.

Ο Ζβι Γκαλίλ, πρύτανης στο κολέγιο στα μαθήματα των ηλεκτρονικών υπολογιστών, υποστηρίζει ότι το πρόγραμμα θα είναι ιδιαίτερα θελκτικό για τους αλλοδαπούς φοιτητές. ��Διαδικτυακά, δεν υπάρχει πρόβλημα με τη βίζα», παρατηρεί.

Το πρόγραμμα αποτελεί προϊόν μιας ασυνήθιστης συνεργασίας μεταξύ του δρα Γκαλίλ και του Σεμπάστιαν Τρουν, ιδρυτή της Udacity, μιας εταιρείας της Σίλικον Βάλεϊ.

Το τμήμα για την επιστήμη των κομπιούτερ στο Τζόρτζια Τεκ συμπεριλαμβάνεται στα 10 καλύτερα των Ηνωμένων Πολιτειών.

Το νέο πτυχίο αναμένεται να έχει το ίδιο κύρος με εκείνο που δίνεται στους μαθητές οι οποίοι παρακολουθούν κανονικά τις διδασκαλίες.

Υπάρχουν βέβαια και ερωτήματα για το εάν τα δύο πτυχία - το διαδικτυακό που παρακολουθούν χιλιάδες και το παραδοσιακό στο οποίο η παρακολούθηση δεν ξεπερνά τα 130 άτομα - μπορούν να εξισωθούν. Πάντως, ακόμα και ο Γκαλίλ ανησυχεί.

«Πρόκειται για αχαρτογράφ��τη περιοχή», λέει. Προειδοποιεί όμως ότι εάν δεν κάνει αυτό το βήμα το Τζορτζια Τεκ θα βρεθεί κάποιο άλλο πανεπιστήμιο να το κάνει.

«Βρισκόμαστε μπροστά σε μια επανάσταση. Θέλω να ηγούμαι και όχι να ακολουθώ», τονίζει. Τώρα το Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Τζόρτζια δέχεται περίπου 1.400 αιτήσεις για το μάστερ στην επιστήμη των υπολογιστών και κάνει δεκτό το 15% εξ αυτών.

Όμως, σύμφωνα με τον Γκαλίλ, τουλάχιστον οι μισοί από τους αιτούντες έχουν τα απαραίτητα προσόντα για να σπουδάσουν.

Η μεγάλη αυτή αλλαγή πάντως δεν αποκλείεται να έχει επιπτώσεις και στις τιμές των άλλων πανεπιστημίων, τα οποία, εάν τα διαδικτυακά πτυχία του Τζορτζια Τεκ πάνε καλά, θα αναγκαστούν να τις ρίξουν.